Un cartel de litio es una posibilidad remota para Chile, los países del triángulo de litio

LA PAZ, Bolivia — Con la juramentación del presidente chileno Gabriel Boric el mes pasado, los tres países del llamado triángulo del litio de América Latina —Chile, Bolivia y Argentina— tienen líderes de izquierda que quieren que sus gobiernos y ciudadanos se beneficien más de la extracción de los recursos naturales de sus países. A primera vista, esto podría presentar una oportunidad para que los tres países impulsen la creación de un cartel de fijación de precios del litio al estilo de la OPEP. Todos son ricos en el codiciado recurso, y durante años se ha especulado sobre su unión para formar una organización de este tipo. Pero las diferencias clave entre las industrias del petróleo y del litio hacen que esta sea una perspectiva descabellada.

El litio es vital para las baterías que impulsarán la transición hacia la energía verde, y su demanda se está disparando. De enero de 2021 a enero de 2022, el El precio del carbonato de litio se quintuplicó. Conjunto, Argentina, Bolivia y Chile poseen el 56 por ciento de los recursos de litio conocidos en el mundo. Ahora que existe un grado de alineamiento político entre sus líderes, algunos funcionarios Y muchos los comentaristas han revivido la idea de formar un cartel de litioen la línea de la Organización de Países Exportadores de Petróleo, que coordina la producción de petróleo por parte de los estados miembros para manipular su precio en el mercado.

La OPEP no es el único pacto de productos básicos que ha visto el mundo, pero ha tenido el impacto más significativo y duradero en la economía global. Esto refleja la naturaleza especial del petróleo como producto básico, así como el contexto muy particular en el que nació la OPEP.

Cuando se creó la OPEP en 1960, el petróleo era la fuente de energía más importante del mundo, y más del 80 por ciento provino de cinco países: Irán, Irak, Kuwait, Arabia Saudita y Venezuela. Todos ellos estaban en una posición similar, en el sentido de que su petróleo era producido por un pequeño número de empresas extranjeras en acuerdos de participación en las ganancias. Todos querían ejercer una mayor influencia sobre los precios del petróleo y mejorar su poder de negociación sobre qué parte de las rentas del petróleo fluiría al estado. Lograr este objetivo requirió la cooperación y el consenso entre ellos. «De lo contrario, el oligopolio de las empresas que controlaban la producción mundial de petróleo podría cambiar la producción de un país a otro», dijo Giuliano Garavini, historiador de la Universidad Roma Tré que ha escrito una historia de la OPEP.

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En ese momento, tal coordinación parecía improbable, particularmente porque los miembros fundadores de la OPEP tenían sistemas políticos marcadamente diferentes. Sin embargo, a pesar de sus diferencias, los cinco países compartían un interés común como productores de petróleo, respaldado por un consenso político dentro de cada país de que la industria petrolera era la clave para el desarrollo económico. Para obtener el control que deseaban sobre sus economías, fue necesario tomar un mayor control de sus industrias petroleras, lo que hicieron en el transcurso de la década de 1970 a través de las nacionalizaciones.

Las condiciones clave, entonces, que han hecho de la OPEP el único pacto de productos básicos verdaderamente importante incluyen el dominio de una industria insustituible, el interés común entre los países miembros y el consenso político dentro de ellos. ¿En qué medida existen hoy estas condiciones con respecto al litio en América Latina?

Incluso si Chile, Bolivia y Argentina pudieran superar las dificultades para establecer un cartel de litio, no está claro que controlen lo suficiente de la producción mundial de litio para poder manipular los precios.

Con la juramentación de Boric en Chile, hay alineación política entre los países del triángulo del litio. Aunque sus líderes provienen de diferentes rincones de la izquierda, todos buscan regalías más altas sobre las exportaciones de litio y comparten ambiciones similares para que sus países asciendan en la cadena de valor de la producción de baterías de iones de litio. «Quieren mejorar las condiciones de ser un exportador de productos básicos, al tiempo que escapan de la trampa de ser simplemente un exportador de productos básicos», dijo Thea Riofrancos, profesora asociada en Providence College cuya investigación se centra en el litio. “Y ese alineamiento político es la condición mínima para la coordinación”.

Sin embargo, dentro de cada país, no existe un consenso claro sobre cuál debería ser el papel adecuado del estado dentro de la industria del litio. Si bien los cárteles de las materias primas pueden, al menos en teoría, llegar a operar por encima de la refriega partidista, la participación de jugadores de todo el espectro político a menudo lleva tiempo. «Y en América Latina, los vientos políticos son muy volátiles», dijo Riofrancos. «Puedes imaginar que una institución creada por izquierdistas sería desmantelada o abandonada por gobiernos de derecha». De hecho, esto ya ha sucedido con instituciones creadas por la marea anterior de gobiernos de izquierda sudamericanos, como las organizaciones regionales ALBA y UNASUR.

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Además, mientras que el petróleo era fundamental para las economías de los estados miembros de la OPEP, la industria del litio actualmente tiene una importancia menor para las economías de Argentina, Bolivia y Chile. «Puedes encontrar países que están tan respaldados por la industria de los combustibles fósiles que es la base de su economía y la base del poder de su gobernante», dijo Emily Hersh, directora ejecutiva de Luna Lithium, una empresa de exploración. En Chile, sin embargo, exportaciones de litio en 2020 ascendieron a apenas $ 748 millones—Representando solo 0,3 por ciento del PIB y 1 por ciento de las exportaciones totales. En términos más generales, el tamaño de los mercados no es comparable. «En sí mismas, las materias primas de litio no son tan valiosas como el petróleo crudo», dijo Hersh.

Las industrias de litio de los países no solo son pequeñas, sino que las diferencias en la estructura y la gobernanza de la industria en cada país muy probablemente complicarían la cooperación entre ellos. En Bolivia, por ejemplo, la industria del litio está dirigida por una empresa estatal y aún se encuentra en la fase piloto preindustrial de producción. En Chile, donde actualmente se produce aproximadamente una cuarta parte del suministro mundial de litio, las empresas internacionales han estado dirigiendo la producción de litio, aunque Boric también propuso la creación de una empresa estatal. Y en Argentina, que produce el 6 por ciento del litio del mundo, la industria está a cargo de empresas internacionales y se rige a nivel subnacional. “Esta heterogeneidad no excluye una organización como la OPEP para el litio, pero obviamente se presta a la coordinación transnacional”, dijo Riofrancos.

Incluso si los países pudieran superar estas dificultades para establecer un cartel de litio, no está claro que controlen lo suficiente de la producción mundial de litio para poder manipular los precios. En ese momento se formó la OPEP, sus países miembros producían el 85 por ciento del petróleo del mundo. En contraste, mientras que Argentina, Bolivia y Chile poseen el 56 por ciento de los recursos conocidos del mundo, actualmente producen solo el 31 por ciento de los suministros mundiales de litio. En comparación, Australia produce actualmente el 52 por ciento del suministro mundial de litio y China el 13 por ciento.

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Mientras tanto, la importancia global del litio latinoamericano se ha ido reduciendo a medida que la creciente demanda impulsa la exploración y el descubrimiento de nuevos depósitos en todo el mundo. Cualquier movimiento hacia un cartel de litio probablemente solo aceleraría esta tendencia. El litio es un elemento súper abundante. El único problema es que esEs difícil conseguirlo a un precio razonable”, dijo Martín Obaya, director del CENIT, un grupo de investigación de la Universidad Nacional de San Martín. “Pero tan pronto como comiences a imponer restricciones que pongan en riesgo a la industria automotriz, las alternativas surgirán como hongos”.

Con el triángulo del litio, los políticos parecen reconocer estas limitaciones y, por ahora, no hay impulso para crear un cartel. En Argentina, donde existe una amplia coalición a favor de la minería que incluye a la oposición de centro-derecha así como a partes del gobernante Partido Peronista, no hay indicios de que el gobierno esté considerando tal movimiento, dice Obaya. En Chile, a pesar de las intenciones de Boric de crear una compañía nacional de litio y las especulaciones de que la nueva constitución que está redactando la Asamblea Constituyente en curso nacionalizará las reservas de litio, el nuevo presidente probablemente terminará gobernando de manera más moderada de lo que sugiere su retórica inicial. En cuanto a Bolivia, dijo Obaya, debe comenzar a producir litio en cantidad antes de comenzar a pensar en formar o unirse a un cartel.

Más allá de hablar de un cartel de fijación de precios, existen otras formas de coordinación transnacional que actualmente son más probables en el triángulo del litio. Estos podrían incluir consultas sobre regulaciones ambientales para proteger los delicados ecosistemas de las salinas, esfuerzos para defender los derechos de las comunidades indígenas donde se encuentran los depósitos y el intercambio de experiencia científica para la extracción y el procesamiento. «Una vez que se disipe el humo de las propuestas grandilocuentes, eso es lo que podríamos ver», dijo Obaya. «Una agenda de cooperación que sería más técnica, pero con sus propias implicaciones políticas».

Thomas Graham es un periodista independiente radicado en Bolivia, que ha informado desde Europa, América del Sur y el norte de África para The Economist, The Guardian y la BBC, entre otras publicaciones. Síguelo en Twitter en Tajg92.

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