Terremoto en Chile antiguo trastorna comunidades costeras de Atacama

La evidencia arqueológica y geológica apunta a un terremoto y tsunami de magnitud 9,5 de hace 3.800 años en la costa chilena.

Por rebeca owenescritor científico (beccapox)

Citación: Owen, R., 2022, Antiguo terremoto en Chile volcó comunidades costeras de Atacama, Temblor, http://doi.org/10.32858/temblor.256

Sumatra, 2004. Chile, 2010. Japón, 2011. Estos terremotos son algunos de los más grande y más destructivo en la memoria moderna. Ahora, un equipo de científicos interdisciplinarios ha reunido evidencia de un terremoto aún mayor que azotó la costa de Chile hace aproximadamente 3.800 años. El reciente estudio cierra una brecha entre el registro arqueológico de los asentamientos humanos en el desierto de Atacama en Chile y la evidencia geológica de un terremoto de magnitud 9,5 que interrumpió la vida allí durante miles de años. El evento desafía el récord del terremoto más poderoso jamás registrado y también brinda la oportunidad de abordar cómo los investigadores imaginan y se preparan para futuros desastres sísmicos.

El Desierto de Atacama. Crédito: Daniela Pereira (CC POR 2.0)

Los grandes terremotos ocurren con poca frecuencia porque la tensión requerida para una gran ruptura se acumula lentamente a lo largo del tiempo geológico. “Si dos platos son [pushing towards one another] a seis centímetros al año, y la falla entre ellos se desliza 10 metros en un sismo, ese proceso puede ocurrir como máximo cada 150 años en promedio”, dice el geólogo judith hubbard de la Universidad Tecnológica de Nangyang en Singapur. “El resultado es que los terremotos más grandes se experimentan con menos frecuencia. ¡Esto es bueno! También significa que es menos probable que sepamos sobre estos eventos, porque solo pueden ocurrir cada 500, 1000 o incluso 5000 años”.

Costa abandonada

El desierto de Atacama en Chile es un parche de 600 millas de paisaje lunar árido, bordeado por una cadena montañosa costera al este y el Océano Pacífico al oeste. Las comunidades que se enfrentan a un clima inhóspito y un terreno impredecible han habitado la región durante casi 12 000 años.

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Los antiguos habitantes de la costa de Atacama tuvieron que ser resilientes para vivir en un entorno tan extremo. La vida se hizo aún más difícil cuando un monstruoso terremoto y un tsunami azotaron hace unos 3.800 años. Los registros del evento, grabados en el paisaje estropeado, se erosionaron lentamente con el tiempo. Durante los últimos siete años, los investigadores examinaron sitios arqueológicos y capas de tierra para descubrir evidencia de esta agitación sísmica extrema.

En Atacama, los investigadores descubrieron restos arenosos de vida marina fosilizada tierra adentro y muy por encima del nivel del mar, evidencia de un levantamiento costero pasado. Estos depósitos coinciden con el daño a varios sitios arqueológicos cercanos, incluida una grieta vertical en una antigua mina de óxido de hierro y la erosión evidente en un basurero de conchas. La datación por radiocarbono de conchas y carbón desenterrados sugirió que este incidente ocurrió hace aproximadamente 3.800 años.

Mina de óxido de hierro con una fisura vertical (en la parte superior izquierda del martillo de roca) provocada por un megaterremoto hace aproximadamente 3.800 años.  Crédito: Gabriel Easton, Universidad de Chile
Mina de óxido de hierro con una fisura vertical (en la parte superior izquierda del martillo de roca) provocada por un megaterremoto hace aproximadamente 3.800 años. Crédito: Gabriel Easton, Universidad de Chile

Durante un tsunami, el mar se habría elevado entre 20 y 40 metros sobre estas antiguas comunidades, derribando estructuras de piedra y arrastrando algas y criaturas marinas a tierra mientras el agua fluía y luego retrocedía.

Al otro lado del Océano Pacífico, en Nueva Zelanda, los Boulders fueron empujados tierra adentro por un tsunami huérfano de la misma época. Ahora, ese tsunami está relacionado con este mismo megaterremoto antiguo que devastó Atacama, lo que demuestra el impacto global de un terremoto prehistórico de gran tamaño.

«Levantamiento de costas, impactos en civilizaciones pasadas, sitios arqueológicos y tsunamis al otro lado del Pacífico: todos estos son resultados naturales y esperados de un megaterremoto en este tramo de la zona de subducción de América del Sur», dice Hubbard, que no estaba involucrados en el estudio. «Los autores demuestran que todos pueden coincidir con el mismo escenario de terremoto».

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Los investigadores encontraron evidencia de que las comunidades a lo largo de la costa de Atacama abandonaron sus estructuras después del terremoto y el tsunami. “Una de las cosas fascinantes de esta investigación no es solo que los sitios arqueológicos documentan la ocurrencia de este evento, sino que también documentan los efectos sociales de este evento”, dice Diego Salazar, arqueólogo de la Universidad de Chile y autor principal de el estudio. Muchos residentes habrían muerto. Muchos huyeron a terrenos más altos y predecibles, y la costa estuvo despoblada durante varios miles de años. Como resultado, este desastre desapareció de la historia oral, olvidado hace mucho tiempo por los eventuales habitantes de Atacama.

El sitio de Zapatero, una de las comunidades dañadas durante un megaterremoto y un tsunami hace 3.800 años, está situado a lo largo de la costa del Pacífico. Crédito: Gabriel Easton, Universidad de Chile

Conectando el pasado con el futuro

La subducción de la Placa tectónica de Nazca debajo de la placa sudamericana, a 100 millas (160 kilómetros) de las costas peruana y chilena, creando una zona de subducción volátil donde son posibles grandes terremotos. Al menos 15 eventos de magnitud 8.0 o mayores han golpeado este límite en los últimos 120 años, enviando olas de tsunami a través de las comunidades costeras. El terremoto más grande jamás registrado en la Tierra, el terremoto de Valdivia de magnitud 9,5, rompió una sección de 620 millas de largo (1.000 kilómetros).

Los investigadores simularon un modelo de tsunami para determinar la extensión de las olas que habrían inundado la costa durante el antiguo desastre de Atacama. Identificaron cuatro simulaciones que coincidían más con sus observaciones de campo para sugerir una ruptura similarmente poderosa que se desarrolló hace 3.800 años, lo que destaca cómo los fuertes terremotos han plagado este límite durante mucho más tiempo de lo que pueden atestiguar los registros modernos.

El coautor Gabriel Easton, geólogo de la Universidad de Chile, explica que es peligroso subestimar o limitar el poder potencial de los terremotos en regiones sísmicamente activas basándose únicamente en una historia relativamente reciente. «Esto ocurrió antes en el norte de Chile y ciertamente ocurrirá en el futuro, entonces, ¿por qué no ocurrirá también en otros márgenes de subducción?» pregunta Easton.

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Aunque los residentes y los funcionarios de hoy conocen los peligros sísmicos que presenta esta región, su conocimiento es incompleto. Salazar, Easton y sus colegas dicen que quieren devolver el antiguo desastre a la comprensión colectiva de lo que significa ser resistente y estar preparado. “Nadie recuerda este evento, obviamente”, dice Salazar. «Queremos ponerlo en nuestra memoria social para que ayude a articular nuestras respuestas a eventos futuros».

Referencias

Salazar, D., et al. (2022). ¿Un terremoto de M w ~ 9.5 de hace 3800 años provocó una gran perturbación social en el desierto de Atacama? La ciencia avanza, 8 (14).

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